Edward, Sussex

Πριν έρθει στο Prince’s Trust, και αφότου αποφοίτησε από το Πανεπιστήμιο, ο Ed εργάστηκε στις προσλήψεις προσωπικού, ακολουθώντας ένα μονοπάτι που πολλοί από τους φίλους του ξεκινούσαν την περίοδο εκείνη. Ωστόσο, η δουλειά αυτή δεν ήταν αυτό που ο Ed ήθελε για τον εαυτό του, και έτσι το 2013 πήρε την απόφαση να κάνει αλλαγή σταδιοδρομίας.

«Ένιωθα ότι εκτελούσα τα καθήκοντά μου μηχανικά, μόνο επειδή έπρεπε, και ότι σίγουρα υπήρχαν άλλα πράγματα στη ζωή, πιο ενδιαφέροντα από όσα καλούμουν να κάνω. Πάντοτε ένιωθα ότι ήθελα να κάνω κάτι για το οποίο θα ήμουν πραγματικά περήφανος, αλλά δεν μπορούσα δω μία τέτοια μελλοντική εξέλιξη στο ρόλο που είχα τότε.»

Η απόφαση να αφήσει τη θέση που είχε ήταν πολύ δύσκολη, αλλά διευκολύνθηκε από μία ευκαιρία που του δόθηκε εκείνη την εποχή να παίξει ράγκμπι στην Αργεντινή. Ενόσω ο Ed ήταν εκεί, ξεκίνησε να σκέφτεται τί πραγματικά ήθελε να κάνει.

«Πάντα με ενδιέφεραν τα τρόφιμα, μιας και η οικογένειά μου ασχολούνταν με την αγροτική καλλιέργεια και εμπλεκόταν στην αγροτική ζωή. Το διάστημα που ήμουν στην Αργεντινή, καταλάβαινα όλο και περισσότερο ότι όλα τα καταστήματα τροφίμων εφοδιάζονταν από προϊόντα που παράγονταν τοπικά. Αυτό ήταν πλήρως αντίθετο με αυτό που γινόταν στο Ηνωμένο Βασίλειο, όπου όχι μόνο εισάγουμε την πλειοψηφία των τροφίμων μας, αλλά και φέρνουμε περισσότερα από όσα τρώμε.»

Ο Ed είδε σε αυτό μία μεγάλη ευκαιρία. Γυρίζοντας στο Ηνωμένο Βασίλειο, διερεύνησε τον τρόπο με τον οποίο «στήνονταν» τα καταστήματα λιανικής πώλησης τροφίμων και πώς προμηθεύονταν τα προϊόντα τους.

«Ανακάλυψα ότι μόνο το 1% των τροφίμων που καλλιεργούνται σε κάθε χώρα παραμένει στη χώρα αυτή προς τελική κατανάλωση.»
Εκείνη την περίοδο, ο Ed εργαζόταν ως κηπουρός 2-3 ημέρες την εβδομάδα και, έχοντας αποφασίσει να ξεκινήσει ένα κατάστημα λιανικής πώλησης που θα πωλούσε προϊόντα που παράγονται τοπικά, η δημιουργία ενός καταστήματος σε δρόμο με μεγάλη εμπορική κινητικότητα ήταν πέραν των οικονομικών του δυνατοτήτων.

«Η ευκολία και η προσβασιμότητα είναι ένας σημαντικός λόγος για τον οποίο οι άνθρωποι δεν αγοράζουν τοπικά παραγόμενα προϊόντα – είναι ευκολότερο να πάει κανείς σε μία αλυσίδα σούπερ μάρκετ. Ωστόσο, εάν μπορούσα να πηγαίνω τα τρόφιμα απευθείας σε αυτούς, τί θα ήταν πιο εύκολα προσβάσιμο από αυτό; Κάπως έτσι προέκυψε η ιδέα του The Sussex Peasant, ενός ηλεκτρονικού αγροτικού καταστήματος που είναι προσβάσιμο από κινητά τηλέφωνα.»

Ενόσω εργαζόταν ως κηπουρός, έτυχε να δει ένα μικρό φορτηγό που ήταν προς πώληση και αυτό ήταν και η αρχή της υλοποίησης της ιδέας του. Το αγόρασε έναντι £1.000 και αποπλήρωσε τον προηγούμενο ιδιοκτήτη σε έξι μηνιαίες δόσεις με τα χρήματα που κέρδιζε από την κηπουρική. Τις ημέρες της εβδομάδας που δεν εργαζόταν, ανακαίνιζε το φορτηγό.

«Μόλις τελείωσα την ανακαίνιση του φορτηγού, υπήρχαν έξοδα που δεν μπορούσα να καλύψω –ψυγεία, μπαταρίες, ηλεκτρισμός- και ένιωθα ότι καθυστερούσα την ανάπτυξη της επιχείρησής μου μιας και δεν μπορούσα να βγάλω από την κηπουρική τα απαραίτητα χρήματα για να πληρώσω όσα χρειαζόμουν. Προσέγγισα τράπεζες για να αιτηθώ δάνεια, αλλά κανείς δεν έδειξε ενδιαφέρον στην πρότασή μου, οι τράπεζες δεν ήθελαν να μου δανείσουν χρήματα επειδή δεν κέρδιζα αρκετά από την κηπουρική.»

Ένας οικογενειακός φίλος μου σύστησε το Prince’s Trust ως έναν οργανισμό στον οποίο θα μπορούσα να απευθυνθώ προκειμένου να αιτηθώ χρηματοδότηση.

«Η σειρά σεμιναρίων του Enterprise υπήρξε καθοριστική για την ανάπτυξη του The Sussex Peasant. Έλαβα δάνειο από το Prince’s Trust, πράγμα που μου επέτρεψε να αρχίσω πραγματικά την επιχείρησή μου. Το γεγονός ότι είχα έναν μέντορα ήταν επίσης βοηθητικό – ήταν ανεκτίμητης αξίας η δυνατότητα που μου δόθηκε να μπορώ να στηρίζομαι και να αντλώ από την εμπειρία όλων των ανθρώπων στο Prince’s Trust.»

Ένα χρόνο από την εκκίνησή του, το The Sussex Peasant πηγαίνει από το καλό στο καλύτερο, δουλεύοντας με ένα δίκτυο αγροτών στο Sussex και φέρνοντας ποιοτικά τοπικά προϊόντα απευθείας στους καταναλωτές. Ο Ed εργάζεται με πλήρη απασχόληση στο The Sussex Peasant και έχει τρεις υπαλλήλους με ημι-απασχόληση, οι οποίοι εργάζονται μεταξύ 2 και 4 ημερών την εβδομάδα. Το The Sussex Peasant έχει έκτοτε τεθεί υποψήφιο για ένα βραβείο του καναλιού BBC για Τρόφιμα και Γεωργία, ενώ το καλοκαίρι του 2018 σχεδιάζει να εγκαινιάσει και ένα δεύτερο φορτηγό.

«Ουσιαστικά, η ποιότητα του Prince’s Trust είναι η δυνατότητά του να κατανοεί και να πιστεύει σε κάθε μεμονωμένη περίπτωση. Πίστεψε στην επιχείρησή μου και στην ιδέα μου την ώρα που άλλοι με είχαν απορρίψει, και για το λόγο αυτό είμαι ευγνώμων.»